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人类语言基因让小鼠变“聪明”

2014年09月17日

  美欧研究人员15日发表的一项新研究表明,如果给小鼠引入人类版本的语言基因Foxp2,那么小鼠的学习能力将得到提高。这一成果有助于研究人类语言的出现和进化。

  Foxp2语言基因是十多年前在英国一个存在严重语言障碍的家族中首先发现的,缺乏这种基因的人普遍存在学习障碍和语言组织障碍。这种基因并非人类所特有,人类近亲黑猩猩也有这种基因,但自600万年前人类支系与黑猩猩分离后,人类版本的Foxp2基因有两处发生了黑猩猩所没有的关键突变。

  美国麻省理工学院和欧洲几所大学的研究人员15日在美国《国家科学院学报》上报告说,他们首先培育出具有人类版本Foxp2的小鼠,然后让它们走T字迷宫寻找巧克力奶。一开始,培训小鼠进行有意识的学习,如平滑地面左转,粗糙地面右转等,小鼠做对了能得到奖赏,这种学习被称为叙述学习;经过长时间培训后,小鼠把这些记忆形成了无意识的习惯,这被称为程序学习。

  研究人员利用交叉迷宫对小鼠进行测试,结果发现,如果仅一种学习方式参与,两种小鼠的表现没有明显差异。但当叙述学习和程序学习都参与时,拥有人类版本Foxp2基因的小鼠能比正常小鼠更迅速地找到奖赏,这说明这种基因能把小鼠的有意识叙述学习更快地转化成无意识程序学习。

  Foxp2基因编码蛋白是一种转录因子,会关闭或打开一些其他基因。新研究发现,这种基因使大脑变得更适应于语言学习。(完)